TAM y LAN se unen para crear mayor aerolínea de América Latina

La brasileña TAM Linhas Aereas y la chilena LAN sellaron el viernes un preacuerdo para fusionar sus operaciones y crear la mayor compañía aérea de Latinoamérica. La nueva empresa, que se llamará Latam Airlines Group, se creará a través de una operación de intercambio de acciones valorada en 2.700 millones de dólares que permitiría a LAN ingresar a Brasil sin violar las rígidas leyes de ese país.

La nueva empresa ocuparía la undécima posición del mundo en términos de tráfico de pasajeros, dado que trasladaría 46 millones de personas por año a 115 destinos en 23 países.

“Estamos en momentos críticos. La consolidación de las aerolíneas se está dando en todo el planeta”, dijo Enrique Cueto, presidente ejecutivo de LAN.

El acuerdo permitirá a ambas firmas seguir operando con sus actuales marcas bajo el control de un grupo común. La estructura parece haber sido diseñada para permitir una “fusión de iguales” que sorteraría las regulaciones brasileñas, que impiden a un grupo extranjero ser dueño de más del 20 por ciento de una aerolínea brasileña.

El accionista controlador de TAM, Tam Empreendimentos e Participacoes, retendrá el control de la compañía brasileña, con un 80 por ciento de los papeles ordinarios. Los accionistas mayoritarios de LAN, Costa Verde Aeronáutica SA e Inversiones Mineras del Cantábrico, también retendrán el control de la aerolínea chilena. Sin embargo, Cueto será el presidente ejecutivo de la nueva empresa.

Los accionistas y reguladores también deberán dar el visto bueno, pero Cueto dijo que se podría cerrar un acuerdo en dos o tres meses. No hubo señales inmediatas de resistencia política en Brasil a la operación.

La propuesta llega en un momento en que millones de personas en Brasil, Chile y otros países de la región se incorporan a la clase media y comienzan a volar, gracias al fuerte crecimiento económico que ha superado en los últimos años al de los países desarrollados. Al mismo tiempo, la competencia por esos pasajeros se ha vuelto más intensa y la consolidación a nivel mundial y regional se intensifica.

La colombiana Avianca había creado otro gigante regional el año pasado con Taca de El Salvador. La española Iberia se fusionó con British Airways y United Airlines está en proceso de unión con Continental.

El pacto llega además en momentos en que LAN avanza para crear una aerolínea en Colombia, una operación que podría concretarse en los próximos meses. También se da un día después de que el presidente Sebastián Piñera, se lamentara de haber perdido 700 millones de dólares tras la venta de su 26% de LAN por unos 1.500 millones de dólares hace unos meses. El mandatario debió vender las acciones para desembarazarse de conflictos de intereses.

El viernes, las acciones de TAM subieron un 27,64 por ciento a 36,20 reales en Sao Paulo, mientras que los papeles de LAN se dispararon un 7,74 por ciento a $13.900.

Las firmas dijeron que la fusión generaría sinergias de unos 400 millones de dólares al año. Las empresas tuvieron ventas combinadas de 8.500 millones de dólares y emplean a más de 40.000 trabajadores. Las dos aerolíneas parecen complementarse bien. LAN tiene una fuerte presencia en otros países de América del Sur, como Perú y Argentina, y las rutas de TAM a Europa son muy rentables.

Ambas usan aviones de Airbus para distancias cortas y una combinación de naves Airbus y Boeing para los recorridos largos, una combinación que le debería de dar un peso considerable cuando negocie la compra de aviones.

LAN es miembro de la alianza de aerolíneas Oneworld, que también tiene como socios a American Airlines, Mexicana y British Airways; TAM participa de Star Alliance.

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